Cuộc hành trình bắt đầu

Mặc dù Crimea là một vùng đất hoang vu lạc hậu nhưng Potemkin thích thử thách này. Vùng quê này sẽ là nơi có những cánh đồng ngô trải dài bất tận, có những vườn cây ăn trái quý hiếm lấy giống từ Đông phương, những nông trang nuôi tằm lấy tơ, những thị trấn mới có những ngôi chợ tấp nập người mua kẻ bán. Khi đến thăm nữ hoàng vào năm 1785, với cách mô tả vô cùng sống động, Potemkin đã nói về những điều này như thể chúng đã thực sự hiện hữu. Nữ hoàng rất hài lòng nhưng các quan lại trong triều thì đều hoài nghi và cho rằng qua Potemkin chỉ ba hoa khoác lác. Bất chấp lời can gián của các quan, năm 1787 nữ hoàng Catherine thu xếp đến thăm khu vực đó. Bà rủ Joseph II đi cùng vì tin rằng vị hoàng đế này sẽ ấn tượng với sự đổi mới của Crimea và sẽ lập tức ký ngay vào thỏa ước chiến tranh chống quan Thổ. Lẽ dĩ nhiên là Potemkin sẽ là người đứng ra tổ chức toàn bộ chuyến đi này. Và thế là vào tháng 5 năm đó, sau khi ông Dnieper đã tan băng, nữ hoàng Catherine chuẩn bị xuất phát từ Kiev, Ukraine để đến Sebastopol ở Crimea. Potemkin thu xếp để bảy chiếc thuyền rồng nguy nga tráng lệ đưa Catherine và đoàn tùy tùng đi ngược dòng sông Dnieper. Cuộc hành trình bắt đầu. Từ trên thuyền, Catherine, Joseph và các triều thần nhìn lên hai bên bờ và trông thấy những vòm cổng chào chiến thắng dẫn vào những thị trấn trông rất sạch sẽ với các căn nhà tươi màu sơn mới. Họ cũng nhìn thấy bầy gia súc khỏe mạnh đang gặm cỏ ngoài đồng, những đoàn quân đang diễu hành trên đường phố, những tòa nhà đang được xây dựng khắp nơi. Khi trời chập tối, họ lại được đón chào bởi những người nông dân ăn mặc sặc sỡ và những cô thôn nữ giắt hoa trên tóc đang tươi cười nhảy nhót trên bờ. Nhiều năm trước, Catherine đã từng đi qua nơi này và buồn lòng khi nhìn thấy sự nghèo khó của người dân nông thôn, và bà đã nhất quyết sẽ thay đổi số phận của họ, giờ đây khi chứng kiến tận mắt dấu hiệu thay đổi đó, nữ hoàng tràn ngập niềm vui và quay sang trách móc những người từng chỉ trích Potemkin: “Các ngươi hãy xem những gì mà sủng thần của ta đã làm, hãy nhìn những điều huyền diệu này!”. Trong suốt cuộc hành trình, cả đoàn dừng lại ở ba thị trấn để nghỉ. Ở nơi nào họ cũng được đưa vào nghỉ trong một tòa lâu đài mới tinh có suối nhân tạo trong vườn. Khi lên bờ, họ được đi qua những khu chợ đông đúc náo nhiệt và nhìn thấy khắp nơi những nông dân đang vui vẻ xây dựng và tu sửa nhà cửa.